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 Conocido investigador de exoplanetas, Michel Mayor, anunció el descubrimiento de los exoplanetas más pequeños encontrados hasta la fecha. El planeta, "E", en el famoso sistema Gliese 581, es sólo una parte mayor de la masa de nuestro planeta. El equipo también descubrió que la órbita del planeta Gliese 581 D, descubierto en 2007, está situado en la zona habitable donde posiblemente puedan existir océanos de agua líquida. Estos asombrosos descubrimientos son el resultado de más de cuatro años de observaciones realizadas con éxito con el mayor cazador de exoplanetas del mundo, el espectrógrafo HARPS del ESO que alberga un telescopio de de 3,6 metros situado en La Silla, Chile.
 

Descubierto el exoplaneta más pequeño

"El santo grial de la investigación de exoplanetas actual es la detección de un planeta rocoso como la Tierra en la" zona habitable" que reuna las condiciones óptimas en su región alrededor de su estrella principal con las condiciones adecuadas para que el agua sea suficiente y líquida en la superficie del planeta", dice Michel Mayor del Observatorio de Ginebra, que dirigió el equipo europeo en este impresionante avance. El planeta Gliese 581 E orbita su estrella principal en tan solo 3,15 dias - situado a 20,5 años luz de distancia en la constelación de Libra. Con tan solo 1,9 masas terrestrs, es el exoplaneta menos masivo detectado hasta la fecha y muy probablemente, un planeta rocoso, dice el co-autor Xavier Bonfils, del Observatorio de Grenoble.

Estando tan cerca de su estrella, el planeta no está en la zona habitable. Sin embargo, parece ser otro planeta más en este sistema . En observaciones anteriores, anunciado hace dos años también obtenido con el espectrógrafo HARPS de ESO en el observatorio de La Silla - la estrella era conocida por albergar un sistema con un planeta del tamaño de Neptuno (ESO 30/05) y dos súper-Tierras (ESO 22 / 07). Con el descubrimiento de Gliese 581 E, el sistema planetario tiene ahora cuatro planetas conocidos, con masas de alrededor de 1,9 masas terrestres (Planet E), 16 (Planet B), 5 (planeta C), con 7 masas terrestres (el planeta D).

El planeta más lejano, Gliese 581 D, orbita su estrella en 66,8 días. "Gliese 581 D es probablemente demasiado grande para ser sólo rocoso, pero podemos especular que es un planeta helado que se ha desplazado cerca de la estrella," dice el miembro del equipo de Stéphane Udry. Las nuevas observaciones han revelado que este planeta se encuentra en la zona habitable, donde el agua líquida podría existir. incluso podría estar cubierto por un profundo océano ? es el primer candidato que se descubre que posiblemente contenga un océano de agua liquida", continuó Udry.

El suave tirón de un exoplaneta que orbita alrededor de su estrella principal, influye en un pequeño movimiento de vaivén de su estrella - sólo a unos 7 km / hora, correspondiente a la velocidad - sólo pueden ser detectados en la

 

Tierra con la tecnología más sofisticada. La poca masa de las enanas rojas como Gliese 581 son potencialmente fructíferas para los exoplanetas de poca masa en la zona habitable. Estas estrellas son frías y relativamente débiles, sus zonas habitables se encuentran cerca del tirón gravitatorio de un planeta en órbita haciendo que el vaivén en la gráfica obtenida en la observación sea más pronunciada. Aun así, la detección de estas pequeñas señales sigue siendo un reto, el descubrimiento de Gliese 581 E y el refinamiento de Gliese 581 D y su orbita sólo fue posible debido a la precisión del HARPS.

"Es sorprendente ver hasta dónde hemos llegado desde que descubrió el primer exoplaneta alrededor de una estrella, en 1995 alrededor de 51 Pegasi. La masa de Gliese 581 E es 80 veces menor que la de 51 Pegasi B, es un progreso es enorme en sólo 14 años.

Los astrónomos están seguros de que todavía podemos hacerlo mejor. "En condiciones similares la observación de un planeta como la Tierra situada en el centro de la zona habitable de una estrella enana roja podría ser detectable", dice Bonfils. "La caza continúa".

Este descubrimiento fue anunciado hoy en la conferencia de JENAM durante la Semana Europea de Astronomía y Ciencias Espaciales, que está teniendo lugar en la Universidad de Hertfordshire, Reino Unido. Los resultados también se han presentado para su publicación en la revista de investigación Astronomy & Astrophysics.

El equipo está integrado por el Sr. Alcalde, S. Udry, C. Lovis, F. y D. Pepe Queloz (Observatorio de Ginebra, Suiza), X. Bonfils, T. Forveille, X. Delfosse, H. Beust y C. Perrier (LAOG, Francia), NC Santos (Centro de Astrofísica, Universidad de Porto), F. Bouchy (IAP, Paris, Francia) y J.-L. Bertaux (Servicio de Aeronomía del CNRS, Verrières-le-Buisson, Francia).

El ESO, el Observatorio Europeo del Sur, es la organización intergubernamental más importante de la astronomía en Europa. Es subvencionado por 14 países: Alemania, Austria, Bélgica, la República Checa, Dinamarca, Francia, Finlandia, Alemania, Italia, Países Bajos, Portugal, España, Suecia, Suiza y el Reino Unido. ESO lleva a cabo un ambicioso programa centrado en el diseño, construcción y explotación basados en la observación de instalaciones que permitan a los astrónomos hacer importantes descubrimientos científicos. El ESO también desempeña un papel de liderazgo en la promoción y organización de la cooperación para la investigación astronómica. Está ubicado en la región del desierto de Atacama, en Chile: La Silla, Paranal y Chajnantor.

Referencia: ESO

Créditos de las imagen y la animación: ESO/A. Fujii/DSS2 Sky Survey

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